Il Deserto del Sahara


Il Deserto del Sahara (in arabo: الصحراء الكبرى, al-ṣaḥrā' al Kubra, 'il più grande deserto') è il più grande deserto caldo nel mondo, ed il terzo più grande deserto del mondo dopo l'Antartide e l'Artico. La sua superficie di 9.200.000 chilometri quadrati è paragonabile alla zona degli Stati Uniti.

Il deserto del Sahara comprende gran parte del Nord Africa, esclusa la regione fertile sulla costa del Mediterraneo, la catena montuosa dell'Atlante del Maghreb, e la valle del Nilo in Egitto e Sudan. Si estende dal Mar Rosso a est e dal Mediterraneo a nord verso l'Oceano Atlantico a ovest, dove il paesaggio cambia gradualmente dal deserto alla pianure costiere. A sud, è delimitata dal Sahel, una cintura di savana tropicale semi-arida intorno alla valle del fiume Niger e la regione del Sudan dell'Africa sub-sahariana.

Il Sahara può essere diviso in diverse regioni, tra cui il Sahara Occidentale, i centrali Monti Ahaggar, i monti Tibesti, il massiccio dell'Aïr, il deserto Ténéré e il deserto libico.

Il nome 'Sahara' deriva dalla parola 'deserti' in lingua araba (صحارى ṣaḥārā [sˤɑħɑːrɑː]).

Geografia

Il Sahara si estende su gran parte di Algeria, Ciad, Egitto, Libia, Mali, Mauritania, Marocco, Niger, Sahara Occidentale, Sudan e Tunisia. Si estende su 9 milioni di chilometri quadrati, pari al 31% dell'Africa. Se includessimo tutte le zone con una precipitazione media annuale inferiore a 250 mm, il Sahara sarebbe di 11 milioni di chilometri quadrati.

Un'immagine satellitare della NASA che mostra l'area del Deserto del Sahara.

Il Sahara è principalmente costituito da un hammada roccioso. Gli erg (deserti formati dalle dune di sabbia) costituiscono solo una piccola parte, ma molte delle dune di sabbia sono di oltre 180 metri di altezza. Il vento o le rare precipitazioni danno le caratteristiche forme al deserto: dune di sabbia (erg), altipiani di pietra (hammada), deserto di ghiaia (serir), ex letti di torrenti (uadi), laghi asciutti (oued) e saline (shatt o chott). Morfologie insolite includono la struttura di Richat (detta anche Occhio del Sahara) in Mauritania.

Diverse montagne profondamente sezionate, molte di origine vulcanica, si trovano nel deserto, tra cui  il massiccio dell'Aïr, i monti Ahaggar, l'Atlante Sahariano, le montagne Tibesti, Adrar des Iforas, e le colline del Mar Rosso. Il picco più alto nel Sahara è l'Emi Koussi, un vulcano facente parte della catena del Tibesti, nel nord del Ciad.

Il Sahara centrale è iperarido, con scarsa vegetazione. Il nord e il sud del deserto, insieme con gli altopiani, hanno aree di prati radi e di arbusti, con alberi e arbusti alti nelle uadi, dove viene raccolta l'umidità. Nella, regione iperarida centrale, ci sono molte suddivisioni del grande deserto: il Tanezrouft, il Ténéré, il deserto libico, il deserto orientale, il deserto nubiano e altri. Queste zone estremamente aride spesso non ricevono pioggia per anni.

A nord, il Sahara costeggia il Mar Mediterraneo in Egitto e porzioni della Libia, ma in Cirenaica e nel Maghreb, il Sahara confina con eco-regioni mediterranee dell'Africa settentrionale, le quali sono caratterizzate da un clima mediterraneo con estati calde e inverni freddi e piovosi. Secondo i criteri botanici di Frank White e del geografo Robert Capot-Rey, il limite settentrionale del Sahara corrisponde al limite settentrionale della coltivazione della palma da datteri e il limite meridionale dalle zone di esparto, un'erba tipica della zona dal clima mediterraneo del Maghreb e dell'Iberia.

A sud, il Sahara è delimitato dal Sahel, una cintura di savana tropicale secca con una stagione delle piogge estiva che si estende in tutta l'Africa da est a ovest. Il limite meridionale del Sahara è indicato botanicamente dalla Cornulaca monacantha (una pianta della famiglia Chenopodiaceae resistente alla siccità), e il limite settentrionale dalla Cenchrus biflorus, un'erba tipica del Sahel.

Importanti città situate nel Sahara includono Nouakchott, la capitale della Mauritania; Tamanrasset, Ouargla, Béchar, Hassi Messaoud, Ghardaïa, e El Oued in Algeria; Timbuktu in Mali; Agadez in Niger; Ghat in Libia; e Faya in Ciad.

Clima 

Temperatura

Il cielo è solitamente privo di nuvole e la durata del soleggiamento è estremamente alta in tutto il Sahara. La maggior parte del deserto gode di più di 3.600 ore di sole all'anno, e di una vasta area nelle parte orientale che va al di sopra delle 4.000 ore di sole all'anno. Il Sahara ha un enorme potenziale per la produzione di energia solare.

La posizione del sole costantemente elevata, la bassissima umidità, la mancanza di vegetazione e di precipitazioni, rendono il deserto del Sahara la zona calda più grande in tutto il mondo e il posto più caldo sulla Terra durante l'estate in alcuni punti. La temperatura massima media è superiore ai 38 - 40° C durante il mese più caldo quasi ovunque nel deserto, se non a quote molto elevate. La più alta temperatura massima media di 47° C è stata ufficialmente registrata in una città sperduta nel deserto algerino chiamata Bou Bernous, con un'altezza di 378 metri sul livello del mare. Altri punti caldi in Algeria, come Adrar, Timimoun, In Salah, Ouallene, Aoulef, Reggane, con un'altitudine tra i 200 e i 400 metri sul livello del mare, ottengono temperature medie estive leggermente inferiori intorno a 46° C durante i mesi più caldi anno. Salah, noto in Algeria per il suo calore estremo, ha temperature medie di 43,8° C, 46.4° C, 45,5 ° C e 41,9° C rispettivamente nei mesi di giugno, luglio, agosto e settembre. Ci sono zone anche più calde nel Sahara, ma si trovano in aree estremamente remote, soprattutto nel Azalai, che giace nel nord del Mali.

La temperatura della sabbia è ancora più estrema. Durante il giorno, la temperatura della sabbia è estremamente elevata: può facilmente raggiungere 80° C o più.

Precipitazioni

Le precipitazioni medie annue sono molto basse nelle zone a nord e a sud del deserto, e quasi inesistenti sul la parte centrale e orientale. Dei 9.000.000 km quadrati di terra del deserto del Sahara, una superficie di circa 2.800.000 km quadrati (circa il 31% della superficie totale) riceve una piovosità media annua di 10 mm o meno, mentre una superficie 1.500.000 km quadrati (circa il 17% della superficie totale) riceve una media di 5 mm o meno.

La piovosità media annua è praticamente pari a zero su una vasta area di circa 1.000.000 km quadrati nel Sahara orientale che comprende deserti di Libia, Egitto e Sudan (Tazirbu, Kufra, Dakhla, Kharga, Farafra, Siwa, Asyut, Sohag, Luxor, Assuan, Abu Simbel , Wadi Halfa) dove la media di lungo termine è approssimata a 0,5 mm per anno.

Ecoregioni

Il Sahara comprende diverse ecoregioni distinte. Con le loro variazioni di temperatura, precipitazioni, elevazione e del suolo, queste regioni ospitano comunità distinte di piante e animali.

  • Il deserto atlantico costiero è una stretta striscia lungo la costa atlantica, dove la nebbia generata al largo dalla corrente fredda delle Canarie fornisce l'umidità sufficiente a sostenere una varietà di licheni, piante grasse e arbusti. Si estende su una superficie di 39.900 chilometri quadrati, nel sud del Marocco e in Mauritania.
  • La steppa e i boschi del nord sahariano è lungo il deserto a nord, vicino agli ecosistemi mediterranei del nord Maghreb e della Cirenaica. Piogge invernali sostengono arbusti e boschi asciutti che formano una transizione tra le regioni a clima mediterraneo del nord e quelle iper-aride del Sahara a sud. Esso copre 1.675.300 chilometri quadrati in Algeria, Egitto, Libia, Mauritania, Marocco e Tunisia.
  • L'ecoregione del deserto del Sahara si estende nella porzione centrale iper-arida del Sahara dove le precipitazioni sono minime e sporadiche. La vegetazione è rara, e questa ecoregione consiste principalmente di dune di sabbia (erg), altipiani pietra (hamadas), pianure di ghiaia (reg), valli secche (uadi) e saline. Esso copre 4.639.900 chilometri quadrati di Algeria, Ciad, Egitto, Libia, Mali, Mauritania, Niger e Sudan.
  • Le steppe e i boschi sud sahariani sono una fascia stretta che va da est e ovest, tra la regione iper-arida del Sahara e le savane del Sahel a sud. Vi sono piogge estive nei mesi di luglio e agosto, che in media vanno da 100 a 200 mm, ma variano notevolmente di anno in anno. Queste piogge sostengono pascoli estivi di erbe e piante aromatiche, con boschi secchi e arbusti lungo i corsi d'acqua stagionali. Questa ecoregione copre 1.101.700 km quadrati in Algeria, Ciad, Mali, Mauritania, e Sudan.
  • Nei boschi montani di xerofite del Sahara occidentale, diversi altopiani vulcanici offrono un ambiente più fresco, più umido che supporta boschi e arbusti. L'ecoregione copre 258.100 km quadrati, per lo più nel Tassili n'Ajjer dell'Algeria, con aree più piccole nel Niger, in Dhar Adrar della Mauritania e l'Adrar des Iforas del Mali e l'Algeria.
  • I boschi montani di xerofite del Tibesti e del Jebel Uweinat sono costituiti dagli altopiani Tibesti e Jebel Uweinat. Temperature più fresche e piogge più regolari e più elevate supportano i boschi e gli arbusti di palme, acacie, mirti, oleandri, tamerici e diverse piante rare ed endemiche. L'ecoregione copre 82.200 km quadrati nel Tibesti del Ciad e della Libia, e nel Jebel Uweinat al confine tra Egitto, Libia e Sudan.
  • La zona delle alofite sahariane è una zona di depressioni saline stagionalmente allagate che è sede di comunità vegetali alofite (adattate al sale). Coprono 54.000 km quadrati, tra cui le depressioni Qattara e Siwa nel nord dell'Egitto, i laghi salati tunisini del centro della Tunisia, Chott Melrhir in Algeria, e aree più piccole di Algeria, Mauritania, e la parte meridionale del Marocco.
  • Il Tanezrouft è una delle regioni più difficili del pianeta, così come una delle parti più calde e siccitose del Sahara, senza vegetazione e molta poca vita. E' lungo i confini di Algeria, Niger e Mali, ad ovest delle montagne dell'Hoggar.
Parte del Sahara in Libia. Foto di I, Luca Galuzzi, CC BY-SA 2.5
Flora e fauna

La flora del Sahara è molto diversificata in base alle caratteristiche bio-geografiche di questo vasto deserto. Relativamente alla flora, il Sahara ha tre zone in base alla quantità di pioggia ricevuta: il nord (Mediterraneo), il centro e le zone meridionali. Ci sono due zone di transizione: la zona tra Mediterraneo e Sahara e la zona di transizione del Sahel.

La flora sahariana comprende circa 2.800 specie di piante vascolari. Circa un quarto di queste sono endemiche. Circa la metà di queste specie sono comuni alla flora dei deserti arabi.

Il Sahara centrale include circa cinquecento specie di piante, un numero estremamente basso se si considera l'enorme estensione della zona. Piante come acacie, palme, piante grasse, arbusti spinosi ed erbe si sono adattate alle condizioni aride. Crescono poco per evitare la perdita di acqua, immagazzinano l'acqua nel loro spessore utilizzandola in periodi di siccità, hanno lunghe radici che viaggiano orizzontalmente per raggiungere la massima area di acqua e per trovare l'umidità in superficie. Hanno piccole foglie spesse o aghi per prevenire la perdita di acqua da evaporazione e traspirazione. Le foglie possono seccarsi completamente per poi recuperare.

Diverse specie di volpe vivono nel Sahara, tra cui il fennec, la volpe pallida e la volpe di Rüppell. L'addax, una grande antilope bianca, può vivere quasi un anno nel deserto senza bere. La gazzella dorcade è una gazzella dell'Africa del nord e anch'essa può vivere per un lungo periodo di tempo senza acqua. Altre gazzelle importanti includono la gazzella bianca e la gazzella dama.

Il ghepardo dell'Africa nord-occidentale vive in Algeria, Togo, Niger, Mali, Benin e in Burkina Faso. Restano meno di 250 ghepardi adulti, che sono molto cauti e fuggono da qualsiasi presenza umana. Il ghepardo evita il sole da aprile a ottobre, in cerca di riparo sotto arbusti come le balanite e le acacie. Sono insolitamente pallidi. I ghepardi del Sudan, invece, vivono in Ciad, Sudan e nella regione orientale del Niger. Tuttavia, è attualmente estinto allo stato selvatico in Egitto e Libia. Ci sono circa 2.000 individui adulti lasciati allo stato brado.

Altri animali sono il varani, l'hyrax, le vipere della famiglia Cerastes, piccole popolazioni di licaoni e lo struzzo. Esistono altri animali nel Sahara (uccelli in particolare), come l'amaranto mascherato e il becco d'argento, tra gli altri. Ci sono anche piccoli coccodrilli del deserto in Mauritania e l'Ennedi del Ciad.

Lo scorpione giallo può essere di 10 cm di lunghezza. Il suo veleno è molto pericoloso; tuttavia, una puntura da questo scorpione uccide raramente un adulto sano. La formica d'argento sahariana è unica in quanto a causa delle alte temperature estreme del loro habitat e la minaccia dei predatori, le formiche sono attive fuori dal loro nido solo per una decina di minuti al giorno.

I dromedari e le capre sono gli animali domestici più comunemente presenti nel Sahara. Per le sue doti di resistenza e velocità, il dromedario è l'animale preferito utilizzato dai nomadi.

Attività umane

Le attività umane hanno maggiori probabilità di influenzare l'habitat in zone di acqua permanente, chiamate oasi, o dove l'acqua si avvicina alla superficie. Qui, la pressione locale sulle risorse naturali può essere intensa. Le restanti popolazioni di grandi mammiferi si sono notevolmente ridotte a causa della caccia per cibo e scopi ricreativi. Negli ultimi anni sono cominciati progetti di sviluppo nei deserti di Algeria e Tunisia con acqua irrigua pompata dalle falde acquifere sotterranee. Questi schemi spesso portano alla degradazione del suolo e alla salinizzazione.

I ricercatori dell'Università Hacettepe hanno riferito che il suolo sahariano può contenere ferro biodisponibile e anche alcuni elementi nutrienti macro e micro essenziali adatti come fertilizzante per la coltivazione del grano.

Fonte: Sahara - Wikipedia (traduzione parziale)